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Corea del Sur cancela vuelo al asteroide Apophis

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Citando una «falta de capacidades técnicas», Corea del Sur abandonó un plan para construir una nave espacial robótica para rastrear el asteroide Apophis durante su paso cercano a la Tierra en 2029.

El ministerio de ciencia, que administra los programas espaciales financiados por el estado, declaró recientemente que la misión era «imposible» y decidió no exigir los 307,7 millones de dólares originalmente presupuestados para la misión. La misión planeaba lanzar una nave espacial robótica entre julio de 2026 y enero de 2027 para acompañar a Apophis, que sobrevolará la Tierra en abril de 2029.

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Imágenes de radar del asteroide Apophis captadas por la NASA en 2012.

Se planeó que la sonda observara y mapeara Apophis en el camino, buscando cambios en su estructura debido al vuelo cercano a la Tierra y la influencia de las fuerzas gravitatorias del planeta. En marzo de 2021, el entonces presidente de Corea del Sur, Moon Jae-in, dijo que la misión, si se implementa, ayudaría a «cimentar los cimientos de la industria espacial de la nación y promover las capacidades relacionadas».

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«Hemos decidido no continuar con la misión de la sonda Apophis porque hubo varios problemas que dificultaron que la misión tuviera éxito» , dijo a SpaceNews Shin Won-sik, un funcionario del ministerio de ciencia. “Para sondear Apophis, tenemos que lanzar una nave espacial a más tardar en 2027. Pero con las capacidades de fabricación de cohetes y naves espaciales que tenemos, no es realista lanzarlo a tiempo”.

Según el funcionario, aunque la misión Apophis haya sido cancelada, esto no significa que Corea del Sur haya abandonado por completo las misiones de asteroides de su catálogo de futuras misiones. Más bien, el gobierno considera necesario desarrollar un «plan concreto» para sondear otro asteroide que se acerque a la Tierra después de Apophis.

“Comenzaremos a trabajar en la 4ta revisión del Plan Básico de Promoción del Desarrollo Espacial en el segundo semestre del año. Y es probable que en el nuevo plan se incluya un plan un poco más concreto y realista para [la] misión de asteroides [que la tercera revisión]”, dijo Shin.

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Mientras tanto, en abril, la NASA decidió continuar con la misión OSIRIS-Rex para visitar Apophis después de volar más allá de la Tierra en septiembre de 2023 para dejar caer un contenedor con muestras recolectadas del asteroide Bennu. Durante la continuación de la misión OSIRIS-Rex volará a Apophis en 2029, poco después el asteroide pasará a una distancia de 32 mil km de la Tierra. La nave espacial pasará 18 meses en las afueras de Apophis, estudiando un asteroide de 350 metros y acercándose lo suficiente como para usar sus motores para eliminar rocas de la superficie y exponer materiales del subsuelo.

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