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La NASA planea enviar robots flotantes para explorar «Mundos Oceánicos»

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La NASA ha comenzado los preparativos para explorar los océanos debajo de las capas heladas de los «mundos oceánicos» de nuestro sistema solar. Plutón, la luna Europa de Júpiter y la luna Encelado de Saturno son actualmente los más accesibles para el estudio.

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Estos océanos son de interés para los científicos no solo porque contienen una gran cantidad de agua líquida (el océano de la Luna de  Europa probablemente tiene el doble de agua que todos los océanos de la Tierra combinados), sino también porque las interacciones químicas entre las rocas y el agua del océano pueden sustentar la vida allí. De hecho, el ambiente en estos océanos puede ser muy similar al ambiente en la Tierra en el momento en que se originó la vida.

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Pero esta no será la primera misión para recolectar muestras de «mundos oceánicos«. En 2016, la estación Cassini tomó muestras de las «aguas» del mar de Ligea en Titán. Luego estuvo Encelado, una luna de Saturno, donde, para sorpresa de los científicos, se descubrió un océano bajo la capa de hielo. El muestreo en Enceladus se llevó a cabo a través de grietas en el hielo.

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El principio de muestreo en la nueva misión, para la cual la NASA, por cierto, ya ha asignado $ 600,000 en fondos, será completamente diferente. La idea es aterrizar en Europa o Encelado en un lugar donde el hielo es relativamente delgado y, usando una sonda radioactiva de autocalentamiento, derretir un agujero de 25 cm de diámetro en el océano, que está a cientos o quizás miles de metros debajo de la superficie.

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Una vez allí, soltará hasta cuatro docenas de micronadadores en forma de cuña. Cada uno de 12 cm de largo, que irán a explorar el mundo submarino. Los micronadadores se comunicarán con la sonda acústicamente (a través de ondas de sonido), y la sonda, a su vez, enviará los datos recibidos por cable al módulo de aterrizaje en la superficie.

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Cada micronadador podrá explorar una distancia de tan solo unas decenas de metros de la sonda, debido a la potencia limitada de su batería y al alcance de la línea de datos acústicos, pero actuando como bandada, podrán reflejan cambios (en tiempo o lugar) en temperatura y salinidad. Incluso podrían medir los cambios en la turbidez del agua, lo que indicaría la dirección del respiradero hidrotermal más cercano.

Las limitaciones en el poder de los micronadadores pueden significar que ninguno de ellos podrá llevar cámaras (necesitarían su propia fuente de luz) o sensores que puedan buscar específicamente moléculas orgánicas.

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