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Científicos observan una Gran erupción de un cometa congelado

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Los astrónomos han observado una gran llamarada de un cometa volcánico que atraviesa el sistema solar. Durante la erupción, más de 1 millón de toneladas de materia fueron arrojadas al espacio.

El cometa volcánico 29P, conocido como cometa Schwassmann-Wachmann 1, tiene unos 60 km de ancho y orbita el Sol en 14,9 años. Se cree que es el cometa con mayor actividad volcánica del Sistema Solar. Según la NASA, es uno de los 100 cometas conocidos como «centauros» que han sido empujados fuera del cinturón de Kuiper (anillos de cometas helados que acechan detrás de Neptuno) a una órbita más cercana alrededor del Sol entre las órbitas de Júpiter y Neptuno.

Cometa

A fines de noviembre, el astrónomo aficionado Patrick Wiggins notó que 29P había aumentado su brillo de manera espectacular. Las observaciones posteriores de otros astrónomos revelaron que el estallido fue el resultado de una erupción volcánica masiva , la segunda más grande en 29P en 12 años. Después de la explosión, se notaron dos destellos más pequeños.

A diferencia de los volcanes en la Tierra, que arrojan magma y cenizas al rojo vivo desde el manto, 29P «escupe» gases extremadamente fríos y hielo desde su núcleo. Este tipo inusual de actividad volcánica se conoce como criovulcanismo o «vulcanismo frío». Los cuerpos criovolcánicos, incluidos Encelado de Saturno, Europa de Júpiter y Tritón de Neptuno, tienen una corteza superficial que rodea un núcleo sólido helado. Con el tiempo, la radiación del Sol puede hacer que el interior helado de los cometas pase de un estado sólido a un estado gaseoso, y esto hace que se acumule presión debajo de la corteza. Cuando la radiación solar también debilita la corteza, esta presión hace que la capa exterior se agriete y el criomagma se expulse al espacio.

Cometa 29P/Schwassmann–Wachmann

En tales cometas, el criomagma se compone principalmente de monóxido de carbono (monóxido de carbono) y nitrógeno, así como algunos sólidos helados e hidrocarburos líquidos. Como escriben los representantes de la NASA, pueden ser parte de la «materia prima a partir de la cual se originó la vida en la Tierra». La emisión de la última erupción del 29P se extendió a una distancia de hasta 56 mil km del cometa y se desplazó a una velocidad de hasta 1295 km/h. El penacho constaba de aproximadamente más de un millón de toneladas de material y tenía una forma irregular, lo que sugiere que la erupción se produjo en un único punto o región de la superficie del cometa.

Estas observaciones confirman estudios previos que sugieren que las erupciones de 29P están relacionadas con su rotación. Los científicos creen que la rotación más lenta del cometa conduce al hecho de que la radiación solar es absorbida de manera desigual, lo que provoca la erupción.

Cometa 29P/Schwassmann–Wachmann

Los investigadores también sospechan que las erupciones más explosivas de 29P siguen un ciclo basado en la órbita del cometa alrededor del Sol. Se detectaron varias erupciones grandes entre 2008 y 2010, y ahora se han producido dos explosiones masivas en los últimos dos años. Por lo tanto, es probable que ocurra al menos una erupción importante más antes de finales de 2023. El telescopio espacial James Webb planea observar más de cerca 29P a principios del próximo año.

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